Materiales 'inteligentes' para cubierta de invernaderos


Existe una respuesta clara entre la radiación interceptada por los cultivos y su producción, tal que un incremento del 1 % en radiación interceptada se traduce en un incremento del 1 % en producción. Cuando colocamos un cultivo bajo una cubierta, de entrada estamos reduciendo la cantidad de radiación disponible para las plantas, lo que nos lleva a perder potencial productivo. La cantidad de radiación que perdemos en un invernadero a lo largo de una campaña supera el 35 %.

Con esta reflexión podríamos pensar que el material de cubierta es un elemento perjudicial para los cultivos, cosa que está muy lejos de la realidad si lo valoramos en su conjunto: reduce el consumo de agua, reduce las plagas, limita el efecto del viento sobre los cultivos como los daños físicos y por deshidratación, en invierno incrementa la temperatura, entre otros.

Aunque hay otros materiales utilizados como cubierta de invernadero (vidrio, policarbonato, PVC), en la mayor parte del mundo el material por excelencia es el plástico flexible. En su composición el plástico tiene dos elementos bien diferenciados, los polímeros y los aditivos. Los polímeros son como los pilares de un edificio, dan al material la estabilidad, mientras que los aditivos mejoran sus propiedades en cuanto a calidad. Desde sus inicios, claramente los aditivos han ido desarrollándose e incorporándose a los plásticos buscando aumentar la vida útil del plástico (mejorar la resistencia frente a fitosanitarios, radiación UV, viento) y mejorar las propiedades ópticas del mismo.

El conocimiento alcanzado hoy día sobre cómo afectan las diferentes franjas de radiación, tanto de onda corta como larga, al desarrollo de los cultivos y al balance de energía del invernadero, hace que la industria esté trabajando en el desarrollo de plásticos ‘inteligentes’. Así, hoy día podemos encontrar aditivos que modifican la tensión superficial entre el agua y el plástico (materiales antigoteo); aditivos que varían la dispersión de la luz (materiales difusos); aditivos que aumentan la radiación en zonas de máxima fotosínenddtesis (materiales luminiscentes), e incluso aditivos que cambian la transmisividad del plástico según temperatura o nivel de radiación (materiales termo y fotosensibles).

Materiales 'inteligentes' para cubierta de invernaderos

Aunque muchos de estos aditivos están disponibles hoy día, también es cierto que su eficacia y estabilidad es mejorable, siendo esta una de las principales líneas de investigación y desarrollo de la industria del plástico, junto a la búsqueda de materiales de cubierta que se adapten a las condiciones externas para generar un clima adecuado en los invernaderos.

Materiales 'inteligentes' para cubierta de invernaderos
Juan Carlos López Hernández
Estación Experimental Cajamar